又發現兩顆「超級地球」!距離僅15.8光年,唯一擔心的是早有生命

仰望星空,那些璀璨的星辰令人神往。而更讓人向往的是,那些璀璨星辰的背后還有很多未知的地外世界,有些行星也許就像地球那樣,孕育著我們無法想象的外星生命,這也是目前天文學家所重點尋找的目標之一。

根據《天文學與天體物理學》(Astronomy & Astrophysics)雜志發表的一項新研究,加納利亞斯研究所、拉古納大學的天文學家有了一項新發現,他們在一個恒星系統中找到了兩顆可能宜居的「超級地球」,距離太陽系只有15.8光年(4.85秒差距)。

事實證明,太陽系并非特殊的存在,行星繞著恒星轉動,這在宇宙中是非常普遍的。過去30年來,天文學家先后發現了將近5300顆系外行星,另外還有上萬個有待進一步確認的候選系外行星。

事實上,據天文學家估計,我們所在的銀河系中至少存在多達1000億顆行星,其數量與恒星總數相當,甚至還要多得多。既然行星在宇宙中這麼常見,那會不會存在像地球那樣的星球,它們上面也有生命和文明呢?

就目前天文學家所觀測到的系外行星中,大部分都是氣態巨行星,也就是像木星一類的行星,它們被大量的氫氣和氦氣所覆蓋,沒有固態的巖石地表。在這樣的星球上,沒有液態水海洋,不會出現像地球那樣的生機。

要尋找外星生命,只能把希望寄托在那些巖質行星上,尤其是那些與主恒星的距離剛好合適的星球,它們被視為潛在宜居的系外行星。目前,這樣的行星已發現了70余顆,其中包括此次最新發現的兩顆系外行星:格利澤1002b和格利澤1002c。

這兩顆系外行星的主恒星也就是格利澤1002,位于南天星座的鯨魚座,與我們相距不到16光年。與我們的太陽相比,格利澤1002顯得又小又冷,它是一顆紅矮星,質量只有太陽的12%,半徑為太陽的13.7%,表面溫度比太陽低了2750℃。

由于格利澤1002比太陽冷了很多,如果它的行星也像地球離太陽那麼遠,就會導致行星無法接收到足夠的熱量,而變成一顆冰凍星球。只有距離格利澤1002足夠近的行星,才有可能使其地表存在液態水。

此次發現的格利澤1002b和格利澤1002c的軌道半徑都非常小,前者僅為680萬公里,后者也只有1100萬公里,這都要比水星距離太陽近得多。這樣的距離,剛好位于格利澤1002系統的宜居帶范圍內。

分析表明,格利澤1002b的質量約為地球的1.1倍,繞主恒星公轉一圈僅需10個地球日。格利澤1002c的質量約為地球的1.4倍,繞主恒星公轉一圈僅需20個地球日。

對于這兩顆處于宜居帶中的「超級地球」,無疑會讓人們遐想那里是否有外星生命存在。但由于系外行星行星個頭太小,而且又離得太遠,想要發現它們的存在就已經極其困難,更不用說直接觀測到它們的表面狀況。

未來,天文學家希望通過極大望遠鏡(ELT)或者詹姆斯·韋伯太空望遠鏡(JWST)來觀測這兩顆系外行星,屆時有望直接對行星的大氣成分進行分析,進而可以推測這兩個外星世界上是否有生機。

對于此次發現的格利澤1002b和格利澤1002c,如果那里有非常先進的智慧文明,也許就要讓人擔心了。16光年的距離,對于目前人類來說很遠,以正在飛出太陽系的旅行者1號的速度(17 km/s),飛到那里需要長達28萬年的時間。但在宇宙尺度下,16光年就是近在咫尺,倘若外星文明可以輕而易舉來到地球上,他們的文明等級將遠高于人類。

在已經存在了138億年的宇宙中,存在著比人類更早出現100萬年的智慧文明,也許一點也不稀奇。但對于人類而言,科技發展水平相差100萬年的差距實在太大了,所以認為人類在宇宙中保持足夠低調也是很有道理的。

對此,大家是怎麼看的呢?


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