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土星這顆小衛星,直徑僅有500公里,已集齊生命構成6大元素
2023/08/11

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地球是宇宙中唯一存在生命的星球嗎?隨著科學家對宇宙的不斷探索,越來越多的新發現表明,地球也許不是宇宙中唯一存在生命的星球。且不說那些距離我們十分遙遠的太陽系外行星,就拿地球所在的太陽系來講,可能存在生命的星球就有好幾個。例如,土星的這顆小小衛星——土衛二恩克拉多斯。

土衛二近期英國《自然》雜志發布了一項研究成果:科學家發現土星的衛星土衛二的海洋中存在著高濃度的磷元素。據稱這是首次在地球以外的海洋中發現了磷元素。至此,這顆小小的土星衛星集齊了生命構成的六大元素。這顆距離地球14億公里的小小星球或許是另外一個生命誕生的搖籃。

土衛二是一個怎樣的星球呢?土衛二又叫做恩克拉多斯。恩克拉多斯是古希臘神話中的人物。

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土衛二是土星的第六大衛星。不過這顆星球非常的小,直徑約為500公里,約為地球直徑的4%。它的表面積僅有78.5萬平方公里,相當于青海和寧夏的面積之和。土衛二可以說是能夠保持球體形狀的最小天體了。

土衛二和地球、月球比較不過這顆小小的星球卻有它的神奇之處,強烈的吸引著科學家們。科學家認為,土衛二是尋找地外生命的最佳地點之一。為什麼科學家會這麼認為呢?因為土衛二上具備了生命產生的幾個最基本條件。

那麼一個星球上要誕生生命需要具備哪幾個基本條件呢?研究地外生命的科學家認為, 一個星球上能否出現生命一般需要三個基本條件。一是擁有構成生命的基本化學元素;二是具有類似水的液體;三是能夠提供生命活動所需要的能量。

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土衛二噴射出的水汽在地球上,生命起源于海洋。水對于生命來講是非常重要的。以我們人為例,一個成年人身體含水量大約60%~70%。土衛二是一顆冰質衛星,表面被冰層所覆蓋。2014年卡西尼號探測器發現土衛二南極附近噴射出了大量的水汽。科學家研究認為,土衛二的冰層下面有一個深度至少10公里的液態水海洋。

生命體是由各種化學元素組成的。其中碳、氫、氧、氮、磷、硫是構成生命最基本的元素。卡西尼號探測器在飛掠土衛二時對土衛二內部噴射物成分進行了分析。在早先的研究中,科學家在其中發現了碳、氫、氧、氮、硫元素。而最近最新的研究又在土衛二冰層噴射物中發現了磷元素。這樣土衛二就集齊了生命構成的6大基本元素。

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化學元素最后,生命的活動是需要能量的。在地球上太陽為絕大多數的生命活動提供了能量。但是土衛二距離太陽有14.6億公里之遙。土衛二的表面極其寒冷,表面溫度接近-200℃。因此,如果土衛二上面存在生命,太陽的能量是指望不上了。那麼土衛二上的生命活動所需的能量來源會來自哪里呢?

在土衛二上面,生命活動所需要的能量來自土衛二的內部。既然土衛二存在著液態水形成的海洋,這說明它的內部是熾熱的。科學家研究認為,土衛二是由一個冰凍的地幔和一個巖石內核組成的。巖石內核中的放射性元素釋放出了大量的熱量讓巖石內核溫度升到了700℃以上。此外,土星對土衛二的潮汐作用也對土衛二內核起到了一定的升溫作用。

土衛二的內部這樣土衛二內部的熱量融化了冰冷的地幔層形成了一個個冰下海洋。

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在這些海洋的底部,來自地核的熾熱巖漿會將海水加熱。這里會不會像地球上的海底熱液噴口那樣,滾燙的海水周圍聚集了大量不需要陽光就能生存的奇異生命群落呢?這種可能性應該很大吧!畢竟土衛二上有水、有生命構成的化學元素,還有生命活動需要的能量來源。擁有這麼舒適的環境,土衛二難道不是生命誕生的完美搖籃嗎?

土衛二內部的海洋和熱泉也許有朝一日,我們打穿的冰層進入土衛二的深海中時,就會發現這個直徑僅有500公里的小小星球居然是一個生機勃勃的世界呢!

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