深入了解Tether的內部情況:加密貨幣中牢不可破的「紐帶」

在加密貨幣的生存危機中,其最大的流動性供應商經受住了多次數十億美元的贖回。 來自USDC 等對手穩定幣的競爭和監管壓力會迫使Tether 完全坦誠嗎?

2022 年11 月7 日星期一,Tether 的高管們接到了一個不同尋常的電話,電話來自一位長期的商業夥伴,FTX 首席執行官Sam Bankman Fried。

Bankman Fried,這位年輕的、蓬頭垢面的加密貨幣高管,乘著加密貨幣的風口獲得了265 億美元的個人財富,電話裡聽起來很絕望。五天前行業媒體的一則新聞顯示,支撐他的交易公司Alameda Research, 其高槓桿資產負債表的是價值約50 億美元的Bankman Fried 發行的一種名為FTT 的代幣。而FTX 和Alameda 是Tether 的大客戶。迄今為止,Bankman Fried 已經發行了價值高達360 億美元的基于美元的穩定幣USDT,幾乎占到了總發行量的一半。

"他聯繫了我們,要求提供經濟幫助,"Terther 的CTO Paolo Ardoino 說。"他沒有透露細節或具體需要多少,但我們斷然拒絕。"

Paolo Ardoino 說,這個請求有些古怪,于是很快就決定拒絕。"他突然要求一些他以前從未要求過的東西,他說話的方式表明,他面臨了一個大問題。而且他說的不是1000 萬美元,他的要求是幾十億。"

在那個絕望的電話之後的幾週內,FTT 從26 美元跌到了不到2 美元,蒸發了約30 億美元的市值。FTX 和Alameda 很快就會申請破產保護, 12 月12 日,Bankman Fried 被逮捕,並因涉及8 項罪名包括洗錢罪和欺詐罪被起訴。

對于Tether 來說,Bankman Fried 的消亡是苦樂參半的,Tether 是一家有爭議的公司,其背後是價值660 億美元的穩定幣USDT,用于全球超過50% 的比特幣交易。

是Tether 最大的客戶,但與培植媒體並與政客交往的Bankman Fried 不同,Tether 抵制監管審查,這一直是媒體蔑視的來源。

但在加密貨幣動蕩的2022 年,Tether 一直堅持不懈。5 月,當加密貨幣當時的第三大穩定幣TerraUSD 及其姐妹代幣LUNA(市值450 億美元)突然崩潰時,Tether 面臨著恐慌的加密貨幣投資者的160 億美元贖回。雖然USDT 在恐慌性拋售期間跌至95 美分,但它滿足了市場的贖回要求,並在一周內反彈至全額價值。在FTX 的崩潰期間,幾天內湧入了約30 億美元的贖回,但Tether 幾乎沒有錯過任何一筆,所有的贖回都是以美元1: 1 進行的。

在最近的比特幣牛市中,USDT 市值激增

Tether 的首席技術官Paolo Ardoino 認為,"每個人都把Tether 看成是沒有能力做事的烏合之眾,"他是Tether 的首席技術官,也是唯一願意對媒體發言的C-suite 成員。

雖然Tether 迄今為止已經證明了它在市場上的持久力,但這個穩定幣供應商還沒有在加密貨幣之外獲得足夠的信任。多年來,它被指控操縱市場,將客戶資金放在其高管的個人賬戶上,以及支撐比特幣的價格。2021 年,CFTC 和紐約總檢察長迫使Tether 分別支付4100 萬美元和1850 萬美元的罰款,因為它誤導客戶USDT 是由美元一比一支持的。

該公司從未出示過審計報告,並拒絕披露其抵押品的確切組合,其中包括加密代幣、貸款和其他非流動性投資。相比之下,其最接近的競爭對手USD Coin,由總部位于波士頓的Circle Financial 運營,公佈了支持其450 億美元數字美元的具體國庫券、CUSIPs 和到期日。

但是,如果加密貨幣在當前的殘酷冬天中倖存下來,其主導的流動性供應商Tether 必須成長起來。這就是為什麼Tether 最近一直在開展清理其形象的活動。長期以來,它被指稱用有問題的商業票據填充其資產負債表, 2022 年6 月,它承諾從其儲備中消除價值300 億美元的商業票據資產,並將其中大部分替換成美國國庫券和其他現金等價物。然後在8 月,它聘請了五大會計師事務所BDO,目的是進行全面審計。上週二,該公司宣布它將在2023 年底前停止出借USDT--其貸款佔其資產的9% 。

這是否足以讓那些在FTX 倒閉後對這個詭異的穩定幣供應商更加膽怯的反對者閉嘴?

"通常穩定和總是穩定之間是有區別的,"代理貨幣監理長Michael Hsu 說。"總是穩定的是美聯儲的錢和中央銀行的錢。而如果你屬于永遠穩定的類別,你就不必公開為自己辯護。"

事實上,像Tether 這樣的穩定幣需要在所有方面都存在,這表明比特幣和其他加密貨幣存在明顯的弱點。十多年後,最初的加密貨幣仍然非常不穩定。僅在過去18 個月裡,比特幣的價格就兩次逼近70, 000 美元,然後回落超過65% 至最近的17, 000 美元。每天價格波動5% 或更多並非聞所未聞。

穩定幣的發明是為了解決這個問題,而加密貨幣投資者長期以來一直面臨著另一個問題:大多數加密貨幣交易所,尤其是那些位于海外的加密貨幣交易所,都被銀行拒之門外,因此以美元和其他法定貨幣開展業務,即使並非不可能,也是困難的。穩定幣在各種區塊鏈之上生存和轉移,就像比特幣一樣,避免了中央銀行的控制。就僅以數字形式存在的USDT 而言,它與美元掛鉤。

如果存在于全球銀行業之外的穩定幣讓您感到不安,請考慮一下世界主要的穩定幣提供商,它是由一群不甚敞亮的人物經營的。

其首席技術官Paolo Ardoino 是Tether 的代言人。所有關于Tether 的媒體信息都經過他。據熟悉其財務狀況的消息人士透露,Tether 的首席財務官Giancarlo Devasini 是該公司的控股股東,估計擁有Tether 母公司40% 的股份,而DigFinex 還擁有加密貨幣交易所Bitfinex。

根據Bitfinex 網站上的官方簡歷,出生于意大利都靈的Devasini 現年58 歲,是半導體市場的成功先驅,在他于2008 年金融危機前不久將其出售之前,其業務年收入增長至1.13 億歐元。但《金融時報》 2021 年7 月的一項調查發現,Devasini 的商業帝國在2007 年的銷售額僅為1200 萬歐元,並于次年6 月進入清算階段。此外,Devasini 的一家名為Acme 的公司被東芝公司就DVD 格式規范提起的專利侵權訴訟。(Tether 表示,這起訴訟毫無根據,也沒有得出不利的結論。)

眾多消息來源稱,曾經學習成為一名醫生的Devasini 是Tether 的策劃者,並在為大客戶(如Alameda )發行Tether 代幣方面發揮了直接作用。的Devasini 的確切位置尚不清楚,各種消息來源稱他在非洲島國聖多美和普林西比、巴哈馬、意大利和法國里維埃拉等地。

Tether 的首席執行官是一位名叫Jan Ludovicus van der Velde 的荷蘭人。據熟悉Tether 財務狀況的消息人士透露,他擁有合併後實體的20% 股份,並居住在香港。他也迴避採訪,並留在後台。

如果說Devasini 是在幕後管理Tether 和Bitfinex(在維爾京群島註冊成立),那麼Jan Ludovicus van der Velde 則更像是一個人物,負責維護與銀行和監管機構的高層戰略關係。根據Paolo Ardoino 的說法,自新冠疫情以來,Jan Ludovicus van der Velde 多次前往歐洲警察局,解釋Tether 的運作方式。Jan Ludovicus van der Velde 還幫助該公司在哈薩克斯坦獲得了數字證券發行許可證,並正在領導在歐洲和土耳其獲得新的銀行關係。

除了共同的所有權,Tether 和Bitfinex 都有相同的CEO、CFO、CTO 和總顧問。Bitfinex 和Tether 的首席運營官實際上是Paolo Ardoino 的妻子,儘管她在福布斯看到的文件中沒有被列為股東。Tether 總共有大約50 名員工,而交易所Bitfinex 有200 名。

有兩種方法可以獲得Tether 代幣,在加密貨幣術語中被稱為USDT。它可以在全球數百家列出數字資產的加密貨幣交易所中的任何一家購買,也可以使用Tether 自己控制的、在幾個不同區塊鏈上運行的智能合約,直接從Tether 那裡獲得。後一種方法是為高利貸者保留的,每筆交易額必須超過10 萬美元的USDT。據說Devasini 參與了這些大額交易,例如Sam Bankman Fried 就曾親自打電話為Alameda 發行大量USDT。有時發行量可高達5 億美元。


這樣的業務可以說是非常有利可圖的。在收入方面,USDT 的發行和贖回是該公司的一個重要利潤來源。它對每筆交易收取0.1% 的費用。《福布斯》估計,自2014 年成立以來,Tether 已經獲得了不少于1.09 億美元的手續費收入,其中大部分是在過去兩年裡,這期間其市值從500 萬美元飆升至2022 年5 月的840 多億美元。

但真正的財富來自于Tether 如何投資其收到的數十億美元來發行。理論上,Tether 應該只是把客戶的資金存放在現金和國債中,履行其儲備金與美元1: 1 支持的承諾。然而,福布斯發現,Tether 早在2015 年就開始創建儲備資產的多樣化模型。

為什麼Tether 需要投資于美國國債和貨幣市場基金之外的風險資產?Paolo Ardoino 說,Tether 有義務賺取利潤,以便獲得某些商業許可。"對我們公司來說,最重要的事情之一,也是說到我們和Circle(USDC 發行商)之間的區別,就是確保商業模式保持盈利,"Ardoino 說,他預計這家穩定幣公司今年的收入將超過6 億美元。在2022 年第三季度,以"透明和穩定"為口號的Circle 公司報告了4300 萬美元的利潤,收入為2.74 億美元——這是自2018 年成立以來的第一次盈利。

與其他穩定幣一樣,Tether 儲備的最大部分一直都是"現金和現金等價物以及其他短期存款和商業票據"。根據其目前的儲備分類,其資產的82.45% 是現金和現金等價物,其中, 70% 是國債。剩下的17.5% 投資于各種風險較高的資產,包括擔保貸款,而Tether 長期以來一直不願披露這方面的細節。

Tether 從未對其660 億美元的儲備進行過明確的審計,其網站只列出了所謂的證明,這些證明只是快照,沒有會計師事務所實際跟蹤資金流動或做任何認真的盡職調查。

據熟悉Tether 業務的公司稱,其部分交易方包括加密貨幣交易公司Jump Crypto 和Cumberland/DRW。此外,該公司在2021 年向現已破產的加密貨幣貸款人Celsius 提供了一筆8.41 億美元的貸款,以比特幣為抵押。Paolo Ardoino 說,Celsius 的貸款已經全部償還了。該公司沒有說其他交易方是否是關聯公司。

在《華爾街日報》最近的一篇文章中,該公司發言人表示,該公司自己持有所有未償還貸款的抵押品。

Tether 的其他部分資產(約4% )投資于私人加密貨幣公司的代幣和股權,包括Blockstream、Dusk Network 和Renrenbit。它還投資于ShapeShift、OWNR Wallet 和STOKR、LN Wallets 和Exordium Limited。鑑于加密貨幣的總市值在今年已經下降了63% ,這些資產很可能受到了巨大的衝擊。

雖然 Tether 正在採取措施變得更加透明,但Paolo Ardoino 認為,無論該公司做什麼,它都無法滿足批評者的要求。

「Genesis 最近停止了提款。 Voyager 是一家上市公司,你也知道, Celsius 和BlockFi,這是一個被各方稱讚的龐然大物。 Three Arrows,被視為完美的交易員,」 Paolo Ardoino 說。「每個人總是比Tether 更好。」

令人驚訝的是,Paolo Ardoino 指出,Tether 在2019 年與紐約總檢察長辦公室達成了1850 萬美元的和解,證明他的公司具有持久的力量。在該案中,Tether 秘密使用其客戶的抵押品給姐妹公司Bitifinex 提供了8.5 億美元的緊急貸款,因為該加密交易所在巴拿馬的銀行Crypto Capital 被政府監管機構沒收了自己的資金。對此,Tether 當時表示:"這筆貸款是為了確保Bitfinex 客戶的連續性。此後,它已被提前全額償還,包括利息。在任何時候,這筆貸款都沒有影響Tether 處理贖回的能力。"

「人們提出問題很好,」Ardoino 說,「但是我們不斷自證清白而對方又顧左右而言他,這對我來說意味著別有用心。」

同時,Paolo Ardoino 並沒有因為擔心如何滿足其他人對Tether 應該如何運作或進行披露的期望而寢食難安。Tether 沒有計劃成為一家上市公司,並且其管理結構估計也不會有任何變化。

對于Ardoino、Devasini 和van der Velde 來說,更嚴重的問題是整個加密貨幣市場的狀況,而Tether 是其中一個關鍵的流動性提供者。穩定幣對于活躍的交易者來說至關重要,但在加密貨幣的寒冬,的市值已經下降了25% 以上。由于利率大幅提高,現在為交易者停放閒置的現金儲備提供了加密貨幣和DeFi 之外的眾多選擇,這使得情況更加惡化。在主要的加密貨幣交易所,USDT 的收益率目前平均為2% 。

如果加密貨幣復甦,Tether 可能會看到其他競爭對手爭奪其位置。包括USDC,它已經擁有29.8% 的市場份額,並被BlackRock 和BNY Mellon 銀行等華爾街公司所青睞,除此之外大型交易所Binance 本身已經創建了自己的穩定幣BUSD。然後還有一個可能,就是在某個時候,由FDIC 擔保的大銀行或中央銀行提供數字美元。

"我們並不打算永遠成為市場上最大的穩定幣。如果明天摩根大通決定創建他們的JPUSD 或其他什麼,他們將在兩秒鐘內超過我們,"Ardoino 說。"我們希望土耳其人、委內瑞拉人和阿根廷人都能使用Tether。對我們來說,唯一重要的事情是我們的產品被新興市場和發展中國家的人們使用。他們才是真正迫切需要近用美元的人。"

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