【最新研究】韋布望遠鏡拍到一個「半透明」的「幽靈」海王星

詹姆斯·韋布空間望遠鏡眼中的海王星顯得與眾不同。韋布拍攝的這張照片被稱為近幾十年來最清晰的海王星照片。

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照片清晰地呈現了海王星的多條光環。除了最明顯的兩條光環之外,在這張照片中我們還能看到在它們的里側,有第三條黯淡的塵埃環。這條塵埃環曾于1989年被旅行者2號探測器在其飛掠海王星的過程中發現,但此后人們就再也沒有在望遠鏡中看到過它。現在在韋布的眼中,這個環再度現身。

海王星距離太陽十分遙遠,其正午的光照強度只相當于地球的黃昏。作為氣體巨行星,海王星內部含有的重元素(比氫和氦重的元素)比木星和土星要多。這從它的外觀上可見一二。因為其大氣層中含有少量甲烷,而甲烷能夠吸收紅光,因此在可見光波段上它是藍色的。

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但在韋布的紅外眼中,海王星卻不是藍色的。它的主體因為甲烷不但能夠吸收大量紅光,還能吸收大量紅外線而顯得相當黑暗,只有海拔較高的云團和云帶顯得較為明亮——因為這些冰云的主要成分是甲烷,它們能夠搶在甲烷氣體吸收陽光前將其反射回太空。黑暗的海王星在黑暗的背景上似乎像是半透明的,像個「幽靈」般地飄浮在空中。

海王星的一年相當于地球上的164年,此刻它的北極正朝向與地球相反的方向,因此我們看不到它。但是在韋布的這張照片中,海王星靠近其北極的區域似乎顯得相當明亮。在照片中我們還能隱約看見海王星的南極氣旋,這個氣旋已經存在了較長時間。在韋布的照片中,它被一條連續的高緯度云帶所包圍——這是科學家首次見到。

韋布的照片還展現了14個海王星衛星中的7個,最明亮的當數海衛一「特里同」。它位于照片的左上方,帶有星芒,像極了一顆恒星,但實際上并不是。出現星芒是因為它在紅外波段上實在太亮了——海衛一的表面覆蓋著氮冰,反射率高達70%。與因為紅光和紅外線被甲烷吸收而顯得相當「黑暗」的海王星相比,它們的反差甚至讓人感覺有些不太真實。

海衛一的一個古怪之處是它圍繞海王星運行的方向與其他衛星是相反的。科學家猜測它并非與海王星共同形成,而是一個被海王星引力俘獲的柯伊伯帶天體。


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