NASA發現火星直升機不對勁,科學家嚇壞了,人類第一個外星飛行器失去聯系

5月3日,星期二,美國宇航局(NASA)噴氣推進實驗室,火星直升機飛行控制團隊突然嚇壞了,驚慌失措,一片愁云慘霧,因為,2.35億公里外的火星上,人類發射到外星球上的第一架直升機,價值8000萬美元的「小機靈」出現了不對勁,竟然和他們完全失去了聯系,沒有任何回應。

難道就這樣猝不及防,人類派出的第一個外星飛行器,就要折戟沉沙,魂斷火星了?

小機靈附著在毅力號火星車的腹部,長途跋涉4.72億公里,行程203天,于去年2月18日成功抵達火星,降落在伊希斯平原的耶澤羅撞擊坑,在4月19日完成第一次試飛后,迄今為止又進行了27次飛行,航程近7公里,大大超過了預定的飛行次數和公里數,為毅力號提供了獨特的視角,幫助它進入更難以到達的地形。

小機靈機如其名,是一個極為聰明的機器人直升機,每次的飛行都是自主控制的——這很好理解,火星離地球太遠,信號單邊就要走20分鐘左右,地球人員無法對其進行實時控制。但這也為小機靈的失聯埋下了伏筆,因為它每次完成飛行任務降落后,都會和毅力號通信,報告自己的情況,然后開始吸收太陽能,為自己充電,度過火星寒冷的夜晚和白天,直到滿電復活,再開始新一輪的任務。

但5月3日,NASA工程師再次聯系小機靈的時候,小機靈卻沒有任何應答,科學家們嚇壞了,雖說小機靈也超期服役了,但每多飛行一次,就可以為科學家們獲得更多的數據,為未來更大型的外星飛行器制造積累更多的經驗,如果就此失去,可以說損失巨大,遠遠不是8000萬美元的問題。

鎮定下來后,科學家們開始分析原因,認為小機靈可能遇到了火星上最大的問題——沙塵,凡是依靠太陽能電池板的火星車,最后幾乎都是因為這個問題夭折的。因為火星上沙塵太大,經常會積聚在太陽能電池板上,導致電力供應打折,而火星北半球現在又正值冬季,日照縮短,這兩個問題可能導致了小機靈的6個鋰離子電池入不敷出,最終因缺乏電力而進入了低功耗模式。

在這樣的狀態下,小機靈上幾乎所有電子設備都會關閉,把電力讓給保溫系統,避免小機靈在寒冷的火星冬夜被「凍死」。科學家們認為,可能小機靈的內部時鐘也關機了,這時候時鐘就會重置,而小機靈在太陽升起重新充電時,會嘗試和毅力號聯系,但時鐘重置,可能導致它們的交流不同步,也就是說,小機靈在呼喚毅力號的時候,毅力號可能根本就沒有在聽!這個問題要如何解決呢?2億多公里啊,鞭長莫及。

抱著4馬當作活馬醫的態度,科學家們決定停止毅力號所有的科學活動一整天,讓它專心聆聽小機靈的呼喚。事實證明,科學家們的想法是對的,小機靈在失聯24小時后,終于又和地球接上了頭。

然而這可能才是問題的開始,根據毅力號傳回的信息,小機靈的電只充了41%,可能還需要幾天才能完全充滿。而為了讓它能再次充滿電,科學家們不得不向小機靈的加熱器發出指令,本來火星氣溫低于零下15℃就要啟動的,現在改成了零下40℃才啟動,以節約用電。目前還不知道這樣做,會不會對小機靈上的組件造成傷害,導致其無法工作。

隨著火星北半球逐漸進入寒冬,未來兩個月火星會越來越冷,日照也越來越少,不知道小機靈能不能熬過這個寒冷的冬季,看到下一個陽光明媚的春天。


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