長達180公里!世界上最大的生物被發現,生活在海底

之前,人類已知的最巨大的生物,是一種名叫奧氏蜜環菌的真菌。在美國俄勒岡州馬盧爾國家森林中有一株奧氏蜜環菌,它自己的占地面積竟然達到了驚人的9.6平方公里,相當于世界上最小的國家——梵蒂岡面積的近22倍!其重量也達到了35000噸!

(圖片說明:奧氏蜜環菌)

不過,這一株奧氏蜜環菌的紀錄,也只能保持到現在了。它的紀錄,如今已經被打破了。打破它的紀錄的,是一棵海草。這種在海水里似乎隨處可見的植物,一直被大家忽視,誰也不會想到,它能長到多麼巨大。

海草是世界上唯一一種能夠完全生活在海洋中的高等被子植物,陸生植物大約在4.5億年前從海洋里轉移到地面生存,而海草則是在距今1億~7000萬年前出現,回到海水里生活。

在海水里,海草會大片大片地蔓延,連接成片,形成海草床(seagrass meadow,也叫seagrass bed)。海草床在生態上具有重要意義,它不僅是大量海洋生物的棲息地,還具有極強的固碳能力,還有過濾微塑料的潛力,保護著海洋乃至整個地球的生態環境。

(圖片說明:海草)

在海水中,海草有兩種生長方式:

第一種就是正常的有性繁殖,雄性植株與雌性進行水中授粉,在海水中開花、結果、散播種子,形成后代。有性繁殖有其獨特的優勢,那就是產生新的基因組合,提高遺傳多樣性。

還有一種就是無性繁殖,那就是通過完全復制單個海草基因體的方法來無性繁殖出一個新的副本。它們可以在海底擴展出新的根莖,然后發芽出來。由于完全繼承了相同的基因,所以我們可以將其看作是同一株植物。

陸地上也有類似的案例,比如美國猶他州菲什萊克國家森林里生長著上萬棵美洲山楊,但它們擁有著相同的基因,可以看作是同一棵樹,人們將其命名為潘多。

(圖片說明:潘多)

最近,有科學家在西澳大利亞鯊魚灣對一處名叫Posidonia australis的海草床進行了研究,并對其進行了DNA檢測。結果令人驚訝,因為他們在這片海草床采集的10個樣本,分析了1800個遺傳標記,發現它們竟然擁有著相同的基因。也就是說,這麼一大片區域內,其實只有一棵海草。

要知道,這片帶狀海草床的長度達到了180公里,總面積達到了200平方公里!一株植物能夠長到如此巨大,實在是令人感到匪夷所思。可以說,這是迄今為止人類已知的占地面積最大的地球生物。而且,由于分布面積過大,它生存的部分海域鹽度甚至是其他部分的2倍。

(圖片說明:本次研究中的海草樣本)

而且,這一株海草不僅有這一個特點,它的基因還有值得注意的。一般來說,在有性生殖過程中,海草幼苗會從父母身上分別得到一半的基因,所以細胞內的基因數量和父母是相同的。

然而,這一株海草不一樣,它完全繼承了父母的全部基因,也就是每一個細胞內的基因數量是同類的2倍,成為了所謂的「多倍體」物種。多倍體有一個特點,那就是和原來的物種之間存在生殖隔離,只能進行無性繁殖。

這或許是一個好處,那就是在理論上它可以無限延續壽命。在此之前,科學家們在地中海也發現過一棵名叫Posidonia oceanica的巨大海草,覆蓋了超過15公里的區域,其歷史可以追溯到大約10萬年前。

(圖片說明:Posidonia oceanica)

科學家指出,確定海草床的年齡并不是一件容易的事。根據鯊魚灣這片海草床的規模以及其理論上的生長速度,他們推測其年齡至少有4500歲。它的年齡應該不會超過8500歲,因為8500年前鯊魚灣才剛剛被淹沒。當時正處于最后一次冰河期結束的時候,海平面不斷上升,吞沒了這里,并在隨后幾千年的時間里形成穩定的海洋,為它提供了生存的家園。

研究人員表示,鯊魚灣的環境并不是非常優渥。但這里有大量的陽光,還有一些低等級的營養物質,這些因素可以促使這棵海草存活并且茁壯成長。

科學家們之所以對這棵海草進行研究,絕不僅僅是單純地想看看世界上最大的生物有多大,而是有著重要的研究意義。

我們剛才提過,海草床對于地球的生態環境具有重要的意義。然而,隨著全球變暖進程的加劇,海草的生存環境也遭受了破壞,世界上海草床的總面積正在不斷縮減,這對于人類來說絕對是一個壞消息。隨著一年又一年的熱浪不斷來襲,鯊魚灣的海草床遭遇到了前所未有的破壞,生存面臨危機,給當地的海草帶來了巨大的威脅。

(圖片說明:鯊魚灣)

令人驚訝的是,帶狀海草床在這里竟然表現出了恢復的態勢,這是讓科學家們非常意外的。而且,相比于有性繁殖這種更加容易適應環境變化的途徑,這些海草竟然以無性繁殖的方式繼續發展壯大,同樣令科學家們不解。

因此,研究人員們迫切地想要知道這里的海草到底具有怎樣的能力,來應對不斷惡化的自然環境。未來,全球變暖、海洋酸化、極端天氣事件等問題會更加嚴重,科學家們希望找到這些海草的應對方法,幫助更多海草適應新的環境,并且有望在全球范圍內恢復更多的海草床,讓它們幫助人類拯救地球環境。

(圖片說明:海草哺育著大量海洋動物)

當然了,在這樣的研究過程中,科學家們也有可能在未來發現更加巨大的海草,那就屬于意外的收獲了。


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